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Focus sur l’if

Focus sur l’if

L’if commun ou if à baies est devenu rare en Europe, pour différentes raisons, alors que les ivaies devaient couvrir une partie de l’Europe avant la dernière période glaciaire. Celles-ci peuvent s’établir sur les berges des eaux stagnantes ou courantes et, dans certaines régions, on les disait sacrées. L’attitude des hommes envers les ifs a toujours été ambiguë, du fait de la forte toxicité de cet arbre.

Taxus baccata est une espèce de conifères non résineux de la famille des Taxaceae.Capable de vivre très longtemps, il pousse lentement et se prête bien à la taille. A Braine-le-Château en Belgique, dans le Parc du château Robiano, se trouve un if communremarquable, planté par Martin de Hornes en 1568, en souvenir de l’exécution à Bruxelles de son parent Philippe de Montmorency, comte de Hornes. La circonférence du tronc est de près de 5,40 mètres.

Espèce courante en Europe, elle est désormais menacée, les ivaies (peuplements d’ifs) sont devenues rares et l’arbre est protégé au titre d’habitat prioritaire en Europe. Bien que son aire de répartition ait été élargie par les plantations, sa présence a régressé, notamment en Angleterre.

Originaire de la partie occidentale de l’Ecozone paléarctique (Europe, Afrique du Nord, deux-tiers de l’Asie et Moyen-Orient), l’if commun est essentiellement présent en sous-bois de feuillus (hêtraies et chênaies humides, voire sapinières...), principalement en basse et moyenne montagne. Même s’il est désormais rare à l’état naturel, il reste présent sur la majeure partie du territoire français et particulièrement représenté en Bretagne, Normandie, dans les Vosges du Nord, en Corse et dans les Chaînons-Provençaux où certains sujets pourraient avoir plus d’un millénaire.

Caractéristiques de l'if

L’if peut atteindre 25 mètres de haut, même si cela demeure une exception. Sa forme varie en fonction de la lumière et de la place dont il dispose. Sa cime est irrégulière, son tronc court et noueux, d’où partent des branches à quelques centimètres du sol. Il forme souvent buisson car on peut le tailler facilement. Son tronc cannelé est couvert d’une écorce brune qui tire vers le brun rougeâtre voire pourpre. L’écorce fine et écailleuse se détache en fines écailles. Les rameaux sont souples et verts la première année, et les feuilles des aiguilles un peu molles, plates, de couleur vert foncé dessus et vert plus clair dessous, mesurant de 20 à 35 mm. Elles sont insérées en spirale autour des pousses.

Les fleurs des pieds femelles forment des fruits charnus, rouge vif que l’on appelle arilles, qui étaient autrefois consommés en confiture. Seule la chair du fruit n'est pas toxique. Les fruits sucrés sont mangés par les oiseaux qui en rejettent la graine dans leurs excréments, contribuant à la diffusion et à la reproduction de l'espèce. La graine toxique n'est pas digérée par ces animaux.

Usages de l'if

Car de là viennent sans doute les malheurs des ifs : ils sont très toxiques. C’est pourquoi l’if a souvent été l’arbre symbolisant la mort. Il est l’un des arbres des cimetières et les Celtes, pour qui il était sacré, songeaient qu’il faisait le lien entre les vivants et les morts.

Les ifs ont par conséquent été beaucoup arrachés pour que le bétail ne s’y intoxique pas. On suggère aussi que la résine a pu être utilisée comme poison de flèches au cours de la préhistoire. Les forêts d’ifs ont, par ailleurs, été décimées pour la fabrication des arcs. Les Grecs, les Gaulois, puis les peuples du Moyen Age ont tour à tour utilisé le bois d’if pour concevoir leurs arcs, cette utilisation trouvant son apogée lors de la Guerre de Cent Ans.

Enfin, le bois d’if, dur et homogène, a été très utilisé en ébénisterie et en marqueterie. Il l’est un peu moins aujourd’hui qu’il est devenu une espèce dont le ramassage est réglementé. En médecine, il est toutefois utilisé dans le traitement de certains cancers.

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