Focus sur le mélèze

Focus sur le mélèze

Seul de ses congénères à perdre ses aiguilles en hiver, le mélèze d’Europe appartient à la famille des Pinacées et supporte bien l’altitude. Il a encore quelques originalités que nous vous invitons à découvrir à présent.

Répartition et habitat du mélèze d’Europe

Larix decidua est une variété distincte de l’espèce Larix, et la plus présente en nos contrées. Il doit son nom vernaculaire de Mélèze d’Europe ou Mélèze commun au mot “mel” signifiant miel dans la langue du Dauphinois, où il prospère particulièrement. A tel point qu’on l’appelle aussi communément Pin de Briançon. Il faut dire que son aire de répartition naturelle en France se situe principalement dans le Briançonnais, le Queyras, l’Ubaye, le Dévoluy et le Mercantour.
Cette espèce pionnière se développe sur des sols pauvres qu’elle contribue à enrichir. Ses plus grandes formations naturelles se situent en Europe centrale, et, dans les Alpes, il croît entre 1400 et 2400 mètres.
A l’état naturel, sur l’adret (versant ensoleillé), on le trouve en-dessous de 1400 mètres en compagnie du pin sylvestre, et sur l’ubac il accompagne le pin cembro et l’épicéa au-dessus de 2000 mètres. On le trouve encore en compagnie du sorbier des oiseaux ou de l’érable champêtre.
Cette essence montagnarde a toutefois été plantée dans les plaines pour tirer profit de son bois et de sa faculté d’enrichir les sols pauvres. C’est ainsi qu’on trouve des mélèzes dans le Limousin, dans les forêts de Bretagne ou encore dans les Ardennes belges.
Cet arbre résiste très bien au froid et peut s’acclimater d’une forte pluviosité, comme d’une moindre. Il préfère toutefois les climats qui ne sont pas trop humides, lesquels facilitent son infestation par le chancre du mélèze. Il supporte assez mal les sécheresses d’été, mais tolère des écarts de températures très élevés, jusqu’à 50° dans la même journée, dans son aire naturelle montagnarde.
Pour ce qui est des vents, il a une résistance hors du commun, si bien que l’on déplore très rarement de chablis dans les mélézins.

Caractéristiques du mélèze

Ce conifère, membre de la famille des Pinaceae, tout comme le cèdre, l’épicéa, le pin ou le sapin, est une exception parmi ses semblables. Il perd ses aiguilles en automne, lesquelles, comme chez la plupart des feuillus, jaunissent, rougissent et brunissent avant de choir. Il est le seul conifère d’Europe à avoir cette particularité.
C’est par la chute de ses aiguilles qu’il favorise la formation d’un humus propice à l’accueil des graines des autres conifères.
A l’âge adulte, il atteint une hauteur de 30 à 40 mètres. Son écorce est grisâtre, crevassée, et très épaisse sur les vieux sujets.
Les aiguilles sont peu coriaces, insérées en rosette sur les rameaux courts ou isolément sur les rameaux longs. Elles se concentrent par touffes composées de 35 à 40 aiguilles le long des rameaux.

C’est à la fin du printemps que les chatons apparaissent. On reconnaît les mâles à leur couleur jaune. Ils sont petits, nombreux et pendent au-dessous des branches. Ils distribuent leur pollen au gré du vent et des insectes qui vont polliniser les chatons femelles. Moins nombreux, ceux-ci sont un peu plus grands, de couleur rouge vif, et tournés vers le ciel.
Les cônes sont ovoïdes, bruns, et mesurent de 3 à 4 cm. Leurs écailles fines et pointues protègent les graines brunes, luisantes et munies d'une aile, qu'ils libèrent à la fin de l'été. Ils restent longtemps attachés aux branches et il n'est pas rare d'observer en même temps des cônes de l'année en cours et de l'année précédente. Ecureuils, pics ou becs-croisés favorisent leur dispersion.
Arbre de croissance lente, il lui faut 20 à 30 ans pour atteindre une hauteur de 3 à 4 mètres. Son port est conique, étroit et ses rameaux tombants, comme ceux de l’épicéa.
Il peut vivre 600 ans.

Usage du bois de mélèze

On surnomme parfois cet arbre le chêne de la montagne, en raison du bois exceptionnel qu’il produit. Fruit d’une croissance lente, il est le plus durable et le plus solide des bois de conifères.
Imputrescible, on l’utilise pour la conception des bateaux, pour les charpentes, les bardeaux de toiture, les traverses de chemin de fer.
Le mélèze a aussi de bonnes propriétés médicinales grâce à ses aiguilles. La manne de Briançon, fruit du suintement de l’aiguille de mélèze, sert à faire augmenter les globules blancs, et la résine de l’arbre, la térébenthine de Venise, a un pouvoir antiseptique.

 

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