Focus sur l’épicéa de Sitka

Focus sur l’épicéa de Sitka

Originaire de la côte ouest de l’Amérique du Nord, l’épicéa doit son nom à l’île côtière de Sitka, en Alaska. Ce grand conifère de la famille des pinacées y a été étudié par le botaniste écossais Archibald Menzies, à la fin du XVIIIe siècle.

Description de l'épicéa de Sitka

Picea sitchensis peut atteindre 80 mètres de hauteur, dans son aire naturelle. En Europe, où il a été introduit au XIXe siècle, il n’atteint toutefois pas plus de 50 mètres. Cet épineux se caractérise par sa grande longévité et une croissance initiale très rapide. Le diamètre moyen de son tronc est de trois mètres, mais peut aller jusqu’à cinq !

Son aspect extérieur le distingue facilement de l’épicéa commun. Son écorce présente en surface des écailles irrégulières dont les bords se décollent. Ses aiguilles aplaties ont deux raies glauques sur la face intérieure. Pointues, elles mesurent 15 à 25 mm de long.  Elles sont disposées en brosse autour du rameau, qui lui donnent un aspect de goupillon.

Les cônes, pendant, mesurent 5 à 11 cm de long pour 2 cm de large lorsqu’ils sont fermés et 3 cm une fois ouverts.

Répartition géographique

Cet épicéa est originaire de la côte pacifique de l’Amérique du Nord. Son aire naturelle s’étend sur une bande de 3000 km, du nord de la Californie à l’Alaska. Il apprécie les forêts humides et tempérées proches de l’océan, et supporte assez bien l’air salin. En revanche, il ne pousse pas au-delà de 500 mètres d’altitude. En France, il a les mêmes exigences qu’en Amérique, c’est pourquoi il a surtout été planté en Bretagne, en Normandie, en Picardie, dans le Pays Basque et le Béarn, et dans le Massif central. Il exige beaucoup de lumière et d’humidité atmosphérique. Il lui faut chaque année 900 mm d’eau, avec un minimum de 130 mm en été.

Il préfère donc, aux sécheresses estivales, le froid et le vent. Il est ainsi capable de vivre 700 ans.

Ses racines se plaisent dans des sols profonds, acides, sans excès, aérés et bien alimentés en eau.

Usages de l'épicéa de Sitka

C’est un arbre très important pour l’industrie du bois. Les performances de son bois sont voisines de celles de l’épicéa commun, à ceci près : son duramen est rosâtre. On utilise donc son bois en menuiserie et en papeterie, mais aussi pour faire la table d’harmonie de certains instruments de musique : piano, harpe, violon, guitare. On l’emploie également en archerie, pour la fabrication des flèches. Pour la construction des structures d’avions en bois, il fait office de référence.

En France, cette essence de reboisement est toutefois pénalisée par sa croissance rapide. Des cernes larges entraînent une baisse sensible de la densité et des propriétés mécaniques du bois. On préfèrera l’utiliser en construction lorsqu’il a des cernes fins. Il est alors un bois de premier choix.

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